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Un précieux fossile vivant

La saxifrage à nombreuses fleurs

La saxifrage à nombreuses fleurs, la pionnière des fissures siliceuses (A. Rivelli/PNAM)

La saxifrage à nombreuses fleurs (Saxifraga florulenta) est une plante vivace appartenant à la flore paléozoïque (il y a entre 542 et 251 millions d'années : un véritable fossile vivant !), ayant survécu jusqu'à nos jours dans quelques zones restreintes des Alpes Marittime épargnées par les glaciations du Quaternaire. Elle vit dans les fissures des rochers siliceux (dont son nom de "saxifrage", "qui fend, casse les roches"), en dessus des 1600 mètres d'altitude sur les montagnes du groupe Argentera-Mercantour.

L'une des caractéristiques plus intéressantes de cet endémisme est son développement extrêmement lent : elle ne produit que très peu de feuilles par an, étroitement imbriquées en forme de spirale en une rosette, et elle fleurit après une longue phase au stade végétatif. Après trente ou quarante ans de la germination de la graine, au centre de la rosette se dégage une tige portant une riche inflorescence en panicule longue de 10 à 30 centimètres, formée par 50-100 fleurs blanc carné et par une fleur apicale aux dimensions nettement plus grandes.

La saxifrage fleurit et fructifie aux mois de juillet-août en une quarantaine de jours et, après avoir dispersé des milliers de graines minuscules, elle meurt. L'irrégularité de sa floraison semble être liée aux conditions climatiques : en effet, à des années caractérisées par des floraisons faibles et isolées suivent des années aux floraisons diffusées et abondantes.

Etant donné sa distribution limitée et son importance naturaliste, la belle saxifrage est maintenant une fleur protégée. La situation était bien différente il y a un siècle, lorsque la reine Marguerite en personne arriva à commettre un crime écologique : en 1909, lorsqu'elle reçut la charge de Président honoraire du Ladies Alpine Club, elle eut la brillante idée d'envoyer aux coassociées anglaises une composition artistique de saxifrage à nombreuses fleurs. Aujourd'hui, elle écoperait d'une amende salée !


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